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Minería de litio: ¿Cuál es su proceso de extracción?

¿Sabía usted que el proceso de extracción de litio no es sencillo? En este artículo de Tiempo Minero le indicamos por qué.

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Minería de litio: proceso de extracción

La demanda de litio crece a pasos agigantados en todo el mundo. Sobre todo por su uso cada vez mayor en tecnologías modernas de baterías y vehículos electrónicos.

Sin embargo, es preciso preguntarnos, ¿de dónde viene y cuál es el proceso de producción? En este artículo pretendemos dar una respuesta clara de ello.

Para empezar, es preciso indicar que se trata de un metal alcalino sumamente reactivo y con excelente conductividad eléctrica. Es decir es útil para fabricar lubricantes, vidrio y baterias de iones.

Pero eso no es lo único. Es muy difícil encontrarlo en la naturaleza por, como lo dijimos, su nivel alto de reactividad. Es por ello que se encuentra en forma de componente de sal.

La mayor parte de litio en el mercado se encuentra de forma de carbonato de litio, un compuesto más estable, que luego puede transformarse en productos químicos.

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Litio: dónde se puede encontrar

Las sales de litio se pueden encontrar en depósitos subtérraneos de arcilla, minerales y salmuera; así como en agua geotérmica y, además, en el agua de mar.

Sin embargo, la mayor parte del litio que se encuentra en la superficie de la tierra, sobre todo en el caso de las minas.

Además de ello, están los lagos de salmuera, que pueden ser considerados como importantes, por su mayor concentración de litio: de 1000 a 3000 partes por millón.

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Un proceso largo

¿Cómo es que se extrae el litio? Para empezar, los salares con mayores concentraciones se encuentran en países como Bolivia, Argentina y Chile, en el area “El triángulo de litio“.

El litio obtenido se los salares se recupera en forma de carbonato de litio, la principal materia que usan las empresas en forma de baterías de iones.

Algo que es importante de indicar es que no se trata de un proceso corto: en realidad la extracción puede llegar a tomar de ocho meses a tres años.

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Lo que debería saber sobre la extracción de litio

¿Y cómo se hace? Pues todo comienza con la perforación de un agujero en la superficie y, luego, se procede al bombeo de la salmuera.

A continuación se deja evaporar durante meses, para que de esa manera, se forme una mezcla de manganeso, potasio, bórax que se filtren y se colocen a evaporar.

Finalmente, todo el proceso concluye en 12 y 18 meses. Período que se toma para que la mezcla se filtre lo suficiente como para extraer el carbonato de litio (conocido como oro blanco).

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